¿Quién tomará el lugar de Ronda como estrella de la UFC?

Este artículo aparece en la edición del 26 de diciembre al 2 de enero de ESPN The Magazine en Estados Unidos

Sin importar qué ocurra en la pelea que marcará el retorno de Ronda Rousey, el 30 de diciembre, la UFC femenina evolucionará. Y, ¿será que esa evolución ocurra sin ella? Bueno, en cierta forma, ya es un hecho: en 2016, durante el receso extendido de Rousey, se coronaron nuevas campeonas en la UFC. Dos mujeres fueron las atracciones principales del evento principal UFC 200 en julio pasado. Cuatro mujeres pelearon en el histórico Madison Square Garden en noviembre.

Por años, Rousey, quien impulsó a Dana White a incluir mujeres en la disciplina en 2012, prometió que no se retiraría de las peleas profesionales hasta que la categoría femenina estuviese en condición saludable. Sentía la responsabilidad de permanecer hasta que las artes marciales mixtas pudieran sobrevivir (incluso florecer) sin ella. Ahora, parece que hay luchadoras que perfectamente pueden seguir elevando el nivel en este deporte. Aquí tenemos seis mujeres que seguramente tienen méritos para llenar el vacío que Rousey dejará en la MMA.

JOANNA JEDRZEJCZYK 115 lb (52 kg) PESO MINI-MOSCA

Esta 'velociraptor' polaca de 29 años de edad podría ser considerada, con argumentos, la mejor luchadora femenina del planeta. Ella es la campeona reinante en el peso mini-mosca en la UFC y ha defendido el título en cuatro ocasiones. No hay duda del dominio de Jedrzejczyk. Sin embargo, su estilo (y categoría de peso) no la llevará a tener el mismo reconocimiento que Rousey. Jedrzejczyk no tiene (aún) la fama, pero recientemente se mudó a Florida y está comprometida en aumentar su base de aficionados en os Estados Unidos.

JULIANNA PEÑA 135 lb (61 kg) PESO GALLO

Desde el momento en el que Peña se unió al elenco de The Ultimate Fighter en 2013, se ha mantenido en una gran racha positiva. Su marca oficial en la UFC actualmente es 4-0, con dos nocauts y un triunfo de alto perfil sobre Cat Zingano en el UFC 200 en julio pasado. Es una fuerte competidora, con un estilo de acción completo que siempre la lleva a tomar riesgos, pero tiende también a abrumar a sus oponentes. Su personalidad fuera de la jaula no es muy distinta: Peña dice lo que piensa y no tiene miedo de exigir lo que ella considera que se merece

PAIGE VANZANT 115 lb (52 kg) PESO MINI-MOSCA

A los 22 años, la popularidad de VanZant ha llegado ya a un nivel en el que algunos se preguntan por cuánto tiempo más seguirá peleando. Ya ha firmado contratos de patrocinio con Reebok, la telefónica MetroPCS y la empresa de suplementos nutricionales MusclePharm. Además, este año fue concursante en la versión norteamericana de 'Bailando con las Estrellas'. Como practicante de artes marciales mixtas, aún le falta pulir su estilo, pero ha mostrado mucho potencial. Mientras sus destrezas sigan creciendo, así irá en paralelo su ascenso en popularidad.

ALEXA GRASSO 115 lb (52 kg) PESO MINI-MOSCA

La personalidad tranquila y discreta de Grasso, combinada con su estilo muy marcado por el boxeo (además de tener cuatro nocauts en su récord) le dan a esta peleadora invicta de 23 años un enorme potencial para ser sumamente popular. Luego de un exitoso debut en la UFC, en noviembre, ya tiene su próxima asignación: una pelea principal contra Felice Herrig el 4 de febrero en Houston. Grasso es originaria de Guadalajara, México, y pueden apostar lo que sea a que la UFC hará todo lo posible para promoverla en tierras aztecas.

MACKENZIE DERN 115 lb (52 kg) PESO MINI-MOSCA

Poseedora de un cinturón negro a los 19 años, Dern, ahora con 23, es una celebridad en la comunidad del jiujitsu a pesar de hizo su debut profesional en las artes marciales mixtas este año. Su campaña 2015 incluye triunfos en prácticamente todos los torneos importante en los que participó, además de un triunfo en competencia abierta sobre la considerada invencible Gabi García, quien pesa 30 kilos más que ella. Hasta ahora, sus dos peleas de artes marciales mixtas han ocurrido en el circuito regional, pero es cuestión de tiempo antes que llegue a la UFC.

CRIS "CYBORG" JUSTINO 140 lb (63 kg) PESO PLUMA

Justino, de 31 años, es la obvia candidata para llevar el peso de las artes marciales mixtas femeninas en un mundo post-Rousey. Así lo hizo antes de que la última alcanzara la fama. Cuando Justino peleó contra Gina Carano en 2009 en Strikeforce, marcó la primera vez en que una pelea femenina es el evento principal en este deporte. Con el reciente anuncio por parte de Dana White de un título en el peso Pluma, Justino puede tener mayores oportunidades de alcanzar un cinturón. Con el impulso correcto, esta artista brasileña del nocaut podría convertirse en una estrella internacional.