¿Contra quién abrirán la siguiente campaña los campeones Patriots?

¿Ante quién arrancarán la defensa de su título los New England Patriots? AP Photo

La temporada 2016 terminó con un partido de alarido. Apenas recogían el confeti en Houston cuando los preparativos para la campaña del 2017 ya estaban en marcha. Estamos a pocos días del Combinado de Talento, el Draft se llevará a cabo del 27 al 29 de abril en Philadelphia, la pretemporada arranca el 3 de agosto con el tradicional juego del Salón de la Fama en Canton, Ohio.

Finalmente la temporada regular iniciará el 7 de septiembre, lo que nos trae la pregunta: ¿cuál será el partido inaugural?

Desde el pitazo final de la Semana 17 del 2016, los 32 equipos ya conocen quiénes serán sus rivales para el siguiente año, sin saber a ciencia cierta, las fechas en que los enfrentarán.

Repasamos a los ocho equipos que visitarán tarde o temprano a los New England Patriots en Foxborough para determinar las posibilidades de cada uno de esos conjuntos para estar presentes en el codiciado juego inaugural de horario estelar.

DESCARTADOS
Buffalo Bills

Los Bills viven una verdadera pesadilla cuando enfrentan a los Patriots de Tom Brady. El veterano mariscal de campo tiene un récord de 26-3 ante ellos y si a eso añadimos que uno de los ingredientes que podría ponerle sabor a este duelo (Rex Ryan) ya no tiene oficina en Buffalo, podemos asegurar que este juego no es una opción.

Miami Dolphins
Sí, los Dolphins fueron un equipo de playoffs en 2016. Sí, han tenido victorias en los últimos años ante New England, pero podemos afirmar que Miami clasificó a postemporada gracias a una mediocre AFC y que las victorias importantes que consiguieron llegaron en el Hard Rock Stadium. Además, ¿alguien quiere un Ryan Tannehill vs. Tom Brady para iniciar el año?

New York Jets
Es quizá la rivalidad más fuerte que tienen los Patriots en toda la NFL, sin embargo, los últimos años --por no decir la última década-- este partido ha sido para un solo lado. Si añadimos el hecho de que los Jets no tienen definido a su quarterback titular, es casi innegable que este enfrentamiento está descartado.

Houston Texans
Aunque sería una revancha instantánea de playoffs, el futuro del equipo de Houston parece incierto. Brock Osweiler ha demostrado que no es un mariscal para cargar una franquicia --pese a que su cuenta bancaria diga lo contrario-- y es bastante probable que este duelo terminara en paliza.

IMPROBABLES
Carolina Panthers

Es extraño que la NFL abra su temporada con duelos interconferencia, pero ocurrió el año pasado entre Panthers y Denver Broncos. A pesar de ello, un duelo Cam Newton vs. Brady suena atractivo y la última vez que Carolina enfrentó a New England, el juego terminó en una controversia con Rob Gronkowski siendo abrazado y los referees levantando un pañuelo de castigo que se arrepintieron de lanzar. El partido es poco viable, pero no imposible.

50/50
Los Angeles Chargers

Los Chargers tuvieron una campaña para el olvido (aun estando en San Diego) y sus últimos años han sido irregulares, con 2013 siendo su último año de playoffs. A pesar de eso, el equipo tiene su historia con los Patriots --aquel de Ronda Divisional del 2006 donde LaDainian Tomlinson perdió la cabeza al final del juego--, Philip Rivers sigue siendo un mariscal confiable y la razón que más pesa de todas es la gran oportunidad que tiene la NFL de presumir que su nueva apuesta en Los Angeles es competitiva y puede jugarle al tú por tú al campeón reinante, aunque bien podría terminar en una paliza de New England. Es una apuesta arriesgada.

ALTAMENTE PROBABLES
Kansas City Chiefs

Los comandados por Andy Reid han mostrado que son un equipo de peso. En 2016 ganaron una competida AFC Oeste que contó con el renacimiento de los Raiders y con los Broncos --campeones en 2015--, aunque fueron humillados por los Pittsburgh Steelers en playoffs. Son un conjunto equilibrado y bien entrenado. Si a todo eso sumamos que los dos últimos duelos entre estos equipos fueron un de Ronda Divisional que ganaron los Patriots en la campaña 2015, y la tunda 41-14 de Kansas City a New England en el 2014, se añade un sabor especial a este juego.

LAS MAYORES PROBABILIDADES
Atlanta Falcons

Super Bowl LI, ¿se necesita decir más? Como si el recuerdo no fuera lo suficientemente fresco, el calendario de Falcons y Patriots se cruza en este 2017 y sí, es un juego de local para New England. Los comandados por Dan Quinn querrán vengar lo más rápido posible la dolorosa derrota que sufrieron el pasado 5 de febrero, mientras que Brady y compañía no podrían empezar mejor su campaña en busca del sexto Lombardi, que recordando la manera heroica en la que consiguieron el título.