En Londres: Red Sox y Yankees jugarán por 1ª vez en grama artificial

El Estadio Olímpico de Londres albergará en junio una serie de dos encuentros de temporada regular de MLB entre los Red Sox y los Yankees. AP Photo/Jeff J Mitchell, File

NEW YORK - La rivalidad tradicional entre los New York Yankees y los Boston Red Sox tomará un giro radical cuando se encuentren en Londres el próximo mes, donde jugarán en grama artificial por primera vez en la historia de sus enfrentamientos que cubren más de 2,200 juegos.

MLB tiene acceso al Estadio Olímpico por 21 días antes de los juegos del 29 y 30 de junio, los primeros encuentros de temporada regular en Europa, y solo cinco días después de los juegos. La liga concluyó que no había tiempo suficiente para instalar césped real.

A partir del 6 de junio, se colocará gravilla sobre la cubierta que protege el campo de fútbol de césped de West Ham y la pista de atletismo que es un legado de los Juegos Olímpicos de 2012. El campo de béisbol de césped artificial, similar a las superficies modernas utilizadas por algunos clubes de grandes ligas, se instalará encima de eso.

"Es el primer juego de los Yankees y los Red Sox fuera del país, así que ¿por qué no muchas novedades?", dijo el lanzador de New York, CC Sabathia. "Creo que estará bien".

A partir del 4 de junio, 141,913 pies cuadrados de FieldTurf Vertex serán transportados por camión desde la planta de la compañía en Auchel, Francia, ubicada a un poco más de 150 millas de distancia, a una instalación de almacenamiento fuera de Londres, según Murray Cook, el consultor de campo del deporte.

La arcilla para el montículo del lanzador y el área del plato proviene de DuraEdge en Slippery Rock, Pennsylvania. Turface Athletics, cerca de Chicago, proporciona el acondicionador de suelo, mientras que los apisonamientos de los montículos y los rastrillos para el cuadro interior son de Beacon Athletics en Middleton, Wisconsin. Los materiales de Estados Unidos, que incluyen 345 toneladas de tierra en 18 contenedores de 40 pies, salieron de Port Elizabeth, New Jersey, durante la tercera semana de abril y llegaron el 18 de mayo al puerto de Felixstowe en Suffolk, a unas 95 millas de Londres. El acolchado de la cerca se fabricó en Covermaster fuera de Toronto y se envió desde Montreal.

"Buscamos fuertemente hacer un sistema de césped natural", dijo Cook. "Vamos con un sistema sintético y eso nos ayuda de varias maneras. Es un poco más sostenible, porque volveremos el año que viene. Si fuéramos con un sistema de césped natural, tendríamos que demolerlo todo, tíralo y luego cómpralo nuevamente, reconstrúyelo todo, bótalo nuevamente".

Solo tres de los 30 equipos de Grandes Ligas juegan en superficies artificiales: Toronto, Tampa Bay y Arizona. Rogers Centre en Toronto y Tropicana Field en St. Petersburg, Florida, nunca han tenido césped. Arizona cambió esta temporada de césped a grama sintética, al igual que Texas cuando se inaugure su nuevo estadio en la próxima primavera.

El Estadio Olímpico, al igual que los estadios regulares, tendrá un cuadro interior de tierra en lugar de los parches cuadrados de tierra populares en los terrenos de césped artificial: hubo un máximo de 10 campos sintéticos en las grandes ligas desde 1977 hasta '78 y nuevamente desde 1982 hasta '94.

"Supongo que es como el de Toronto o el de Tampa, por lo que no debería ser un problema", apuntó el mánager de los Yankees, Aaron Boone.

Toronto ha jugado en AstroTurf 3D Xtreme desde 2016 y en Tampa Bay sobre Shaw Sports Turf desde 2017. Arizona cambió de césped a Shaw Sports B1K este año, y Texas usará Shaw Sports Turf cuando se traslade al nuevo Globe Life Field el próximo año.

"Si nunca hubiéramos jugado en el césped artificial (turf), sería diferente, pero hemos jugado en el césped artificial", subrayó el campocorto de los Red Sox, Xander Bogaerts.

New York y Boston han jugado 2,196 veces, con cuatro juegos más en el Yankee Stadium del 30 de mayo al 2 de junio. New York tiene una ventaja de 1,191-991 con 14 empates, más una ventaja de 12-11 en los enfrentamientos de postemporada.

Boston es el equipo local para ambos juegos en Londres, pero los Yankees y los Medias Rojas llevarán sus uniformes blancos. Cuando los Yankees jugaron por última vez en el extranjero, en una serie de dos juegos en el Tokyo Dome en 2004, Nueva York llevaba el uniforme rayado de local y los Devil Rays usaron el gris de visitador, a pesar de que Tampa Bay oficiaba como equipo local y último en batear.

Se erigirán cuatro postes, un ojo de bateador, un backstop y una cerca, junto con dos dugouts: los Red Sox en el lado de la primera base y los Yankees en el de tercera. Se construirán clubhouses temporales en la pista de calentamiento debajo de las gradas (los vestuarios de fútbol son demasiado pequeños), junto con jaulas de bateo. Debido a que no se pueden hacer hoyos en la pista de atletismo, pesos asegurarán las cercas, de manera similar a lo que se instaló cuando los Dodgers y Diamondbacks jugaron en 2014 en el Sydney Cricket Ground en Australia.

Cook ayudó a convertir The Oval, un campo de cricket de Londres que se abrió en 1845, para juegos entre peloteros de ligas menores de los New York Mets y Boston en octubre de 1993. El primero de los dos juegos fue suspendido por lluvia.

El Estadio Olímpico también será sede de juegos de grandes ligas en 2020, una serie entre los Chicago Cubs y los St. Louis Cardinals es el principal candidato.

"De esta manera tenemos un sistema de césped sintético que tiene dos juegos este año, dos juegos el próximo año y luego el comisionado puede hacer lo que quiera hacer con el sistema, ya sea que quiera tener otro evento en algún lugar, vender o donarlo o lo que quieran hacer ", dijo Cook.

Las dimensiones del campo serán 330 pies por cada línea de foul, pero solo 385 pies al centro con una pared de 16 pies.

"Hemos hecho todos los estudios de trayectoria de jonrones", indicó Cook. "Conseguimos distancias comparables".

El jardinero izquierdo de los Medias Rojas, Andrew Benintendi, imaginó la mejor manera para que los lanzadores de Boston evitaran que los Yankees pegaran jonrones.

"Solo tratando de mantener la pelota en el suelo, supongo", dijo.