La prioridad de los Bucs es retener jugadores, pero será mucho trabajo

El equipo campeón debe ejecutar un buen plan de contratación en la ‘agencia libre’ de su propia plantilla

TAMPA, Fla. – Ahora que el confeti se ha asentado luego de la victoria de los Tampa Bay Buccaneers en el Super Bowl LV, el trabajo comienza para intentar repetir en 2021 ya con más claridad sobre el estado financiero de la liga para el nuevo año.

La NFL anunció el jueves que el tope salarial mínimo será de 180 millones en 2021, frente a los 175 en 2020. El tope salarial aún no se ha finalizado, pero como referencia, se fijó en 198.2 millones en 2020, y con nuevos acuerdos de televisión en el futuro, los propietarios de la NFL parecen más inclinados a pedir prestado de años futuros en lugar de arriesgarse a una importante caída en el límite, lo que afectaría significativamente a la agencia libre.

Con aproximadamente 30 millones en espacio de tope salarial, la mayor prioridad de los Bucs es firmar a los suyos, incluso cuando otros agentes libres externos expresan su deseo de jugar con el mariscal de campo siete veces ganador del Super Bowl, Tom Brady. No será factible financieramente traer de vuelta a todos, ni darles a todos lo que quieren. Tendrán que reestructurar algunos acuerdos actuales, probablemente tomar prestado de años futuros y confiar en la capacidad de Brady para convencer a sus compañeros de equipo para que hagan sacrificios por el bien común. Podrán retener a varios de sus jugadores importantes.

He aquí un vistazo a sus principales agentes libres y una idea de dónde terminarán.

Pilares

Lavonte David, apoyador

Considerado el ‘corazón y el alma’ del vestuario de los Bucs, muchos en la organización sienten que David, una selección de segunda ronda de los Bucs en 2012, nunca debería ponerse otro uniforme. El entrenador Bruce Arians señaló antes del Super Bowl que David “no iría a ninguna parte”. Su compañero apoyador Devin White también apuntó que no jugaría sin él, y juntos han formado posiblemente el mejor tándem de apoyadores internos de la liga.

David fue segundo en el equipo en tacleadas (117) y tacleadas para pérdida (14) detrás de White. Incluso después de nueve temporadas, a los 31 años, David juega a un alto nivel. Ganó 10.75 millones de dólares la temporada pasada. Ese número va a subir, pero… ¿cuándo?

Bobby Wagner de los Seattle Seahawks es el apoyador interno mejor pagado de la liga, con un promedio de 18 millones de dólares al año, y tiene 30 años, pero su contrato está retrasado. El número máximo de Wagner fue de 14,75 millones de dólares el año pasado, pero en 2022 salta a 20.35 millones.

Los Bucs no suelen estructurar los contactos de esa manera, pero el trato de Wagner es un claro ejemplo de cómo pedir prestado del futuro para capitalizar una pequeña ventana. Si los Bucs hicieran eso, sería para capitalizar el segundo año del contrato de dos años de Brady.

Shaquil Barrett, apoyador

Barrett dijo a ESPN que planeaba regresar en 2021. Pero también busca un gran pago después de jugar bajo la etiqueta de franquicia en 2020 luego de que su agente, Drew Rosenhaus, y los Bucs no llegaron a un acuerdo de largo plazo. Quiere estabilidad a largo plazo para su familia.

Barrett, quien tuvo una destacada temporada en 2019 con 19.5 capturas, fue tercero en el equipo en 2020 en capturas (8) y tacleos para pérdida (12.5). Si la franquicia de los Bucs lo etiquetó dos años seguidos, le deberían el 120% de lo que le pagaron en 2020, casi 19 millones en 2021, que es aproximadamente lo que se proyecta en su valor de mercado.

Chris Godwin, receptor abierto

Sería difícil imaginar un escenario en el que los Bucs permitan que Godwin se vaya. Seleccionado en la tercera ronda del draft de 2017, disfrutó de un gran año en el Pro Bowl en 2019, terminando con 1,333 yardas en recepción, la tercera mayor cantidad en la liga, a pesar de perderse dos juegos. Esta temporada, Godwin, de 24 años, sumó 840 yardas y siete anotaciones en 12 partidos.

Algunos han preguntado cómo podrán los Bucs pagar tanto a Evans como a Godwin. Pero Evans expresó su disposición a aceptar recortes salariales y reestructurar para mantener unida a la banda. Ya ha reestructurado su contrato varias veces.

“Sabemos que está listo, pero espero que hagamos todo lo que esté a nuestro alcance para mantenerlo”, dijo Evans sobre Godwin después del Super Bowl. “Es un jugador y compañero de equipo increíble. Si no tenemos a Chris Godwin, va a ser tan difícil para mí y para el equipo”.

Arians dijo el jueves sobre Godwin: “Le encanta estar aquí. Es difícil irse e ir a otro sistema sólo por dinero. Pero no está mal pagando a dos receptores número 1 –eso es seguro- cuando son tan buenos como nuestros dos números 1”.

Es posible que Godwin obtenga una etiqueta de franquicia. El costo de etiquetarlo sería de unos 16.5 millones, mientras que su valor de mercado se considera alrededor de 17 millones de dólares al año. El tope máximo de Evans es de 16.6 millones de dólares en 2021. Un acuerdo a largo plazo podría estructurar a Godwin para que sea más amigable con el límite.

En duda

Rob Gronkowski, ala cerrada

El ex compañero de equipo de Gronkowski y analista de ESPN, Rob Ninkovich, predijo que Gronkowski no jugará en Tampa la próxima temporada, lo que sería una sorpresa basado en todo lo que sucedió durante el año pasado. Gronkowski salió de su retiro específicamente para unirse a Brady, uno de sus mejores amigos. Encontró un entrenador en Arians que le permite ser él mismo, algo que no tenía en New England y dijo que lo aprecia. También pasó toda la temporada y la postemporada sin perderse un juego y le ha dado crédito a Arians por ayudarlo a mantenerse saludable al darle “días de descanso de veterano”, algo que no había tenido anteriormente.

Gronkowski también está ahora muy cerca de su madre, Diane Walters, que vive en Fort Myers. El dinero y los elogios no son necesariamente la fuerza motriz de Gronkowski, que se retiró con 54 millones de dólares antes de que los Bucs cambiaran sus derechos y ganara 10 millones con los Bucs la temporada pasada, y tiene decenas de acuerdos de respaldo. En esta fase de su vida, se trata de equilibrio, realización personal, disfrute, su familia y su salud a largo plazo. Por esas razones, es difícil imaginarlo jugando en otro lugar que no sea Tampa Bay. Sin embargo, ya han ejercido la opción de quinto año sobre O.J. Howard para 2021, y le deben a Cam Brate 6.5 milones en 2021, aunque ha acordado aceptar un recorte salarial antes. Habrá que hacer concesiones aquí.

Antonio Brown, receptor abierto

Los Bucs le dieron una gran oportunidad a Brown al traerlo a su organización y valió la pena, dando un gran impulso a su ofensiva en un año en el que su amplio cuerpo de receptores estuvo plagado de lesiones. Incluso lideró a los Bucs con 49 objetivos en las últimas siete semanas de la temporada regular.

A pesar de perderse la segunda mitad del juego de playoffs contra New Orleans Saints y el Juego de Campeonato de la NFC contra los Green Bay Packers con lesión en la rodilla, las dos anotaciones de Brown empataron en el cuarto lugar más alto en la liga esta postemporada. Su versatilidad en el juego de pases cortos, intermedios y profundos proporcionó otra dimensión a la ofensiva.

Brown dijo justo después del Super Bowl lo agradecido que estaba de que Tampa Bay lo abrazara y que un regreso el próximo año “significaría todo”. Pasó la temporada con Brady, un mentor. Se le dio una severa advertencia de que, si se equivocaba un ves, se iría. Pero se comprometió con el concepto de equipo primero, se mantuvo muy concentrado en las prácticas y evitó ser una distracción.

¿Seguirá yendo en la dirección correcta sin la estructura de una temporada? El juicio por su demanda civil por agresión sexual se ha trasladado a diciembre de 2021, lo que podría afectar su disponibilidad si los Bucs lo traen de vuelta la próxima temporada. Esas son dos preguntas que tendrán que ser contestadas, pero Brady abogará por su regreso. Otro acuerdo de un año cargado de incentivos podría funcionar como el que tuvo el año pasado.

Ndamukong Suh, liniero defensivo

El veterano de 11 años continuó jugando a un alto nivel en 2020, representando 7.5 capturas principalmente en ausencia de Vita Vea mientras ganaba 8 millones. Teniendo en cuanta que ganó 9.25 millones en 2019, ha demostrado a estar dispuesto a aceptar menos, y considerando el historial de lesiones de Vea, necesitarán a alguien con alta durabilidad allí. A los Bucs les encantaría tener de regreso a Suh, de 34 años, si pueden conseguirlo al precio correcto.

Posiblemente no regresarán

Leonard Fournette, corredor

Fournette ha dicho en numerosas ocasiones que jugar como suplente fue un gran desafío para él. Finalmente llegó a asumir ese papel antes de que Ronald Jones, quien lideró al equipo con 192 acarreos contra 97 para Fournette, sufriera una lesión en el dedo y fuera colocado en la lista de reservas/COVID-19. Fournette se hizo cargo, liderando la NFL con 448 yardas de scrimmage y cuatro anotaciones en la postemporada. Pero la única forma en que Fournette se quede es con un cambio en la jerarquía de corredores, y eso no parece probable. Jugó con un contrato de un año por valor de dos millones.