¿Un equipo con Kawhi Leonard y Paul George ha inclinado el favorito al título?

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Sebastián M. Christensen: 'Leonard vuelve a casa; siempre quiso jugar con George' (1:38)

Kawhi Leonard firmará un contrato máximo de cuatro años y $142 millones de dólares con los Clippers, dijeron fuentes a ESPN. Los Angeles también adquirió los servicios de Paul George en un intercambio con OKC. (1:38)

¿Se han convertido los LA Clippers en los favoritos para ganar el campeonato de la NBA?

En un par de impresionantes anuncios del viernes pasado, los Clippers lograron a Kawhi Leonard, Jugador Más Valioso de las Finales de la NBA, después de meses de cortejarlo abiertamente y luego lo juntaron, a través del intercambio, con una segunda súper estrella, Paul George. Ambos jugadores regresan a casa al sur de California.

Al haber agregado dos jugadores de la NBA al núcleo de un equipo que ganó 48 juegos hace una temporada, los Clippers se transformaron para convertirse en contendientes de la noche a la mañana.

¿Qué tan bueno es este equipo? ¿Y qué sigue para los Toronto Raptors y Los Angeles Lakers, después de que cada equipo no pudo agregar a Kawhi?

Analicemos las implicaciones masivas de una noche que podría dar forma a la NBA en los próximos años.

Los proyecciones de los Clippers

Hagamos una pausa por un momento para envolver nuestras cabezas alrededor de la nueva alineación de los Clippers. Con Shai Gilgeous-Alexander dirigiéndose al Oklahoma City Thunder como parte del intercambio por George, Patrick Beverley seguramente será armador luego de acordar una oferta de $40 millones por tres años a principios de esta semana. Holdover Landry Shamet es el posible titular como escolta con George y Leonard en la delantera. El centro sigue siendo una especie de interrogante para Ivica Zubac, quien comenzó para los Clippers durante los playoffs de 2019, pero sigue sin firmar como agente libre restringido.

Para un equipo que gasta más de $65 millones en dos estrellas, los Clippers cuentan con una profundidad envidiable gracias a su gestión creativa de la capacidad salarial. Retuvieron el dúo de banca de Lou Williams y Montrezl Harrell, ganadores del Premio al Sexto Hombre del Año, quienes terminaron terceros en la votación. También agregarán a Maurice Harkless (un titular en 53 de los 60 juegos que jugó para los Portland Trail Blazers la temporada pasada) a través de canjes y Rodney McGruder (quien inició 45 de sus 66 juegos con el Miami Heat) a través de una reclamación de exención al final de la temporada pasada. Además de todo eso, los Clippers aún tienen su excepción de $4.8 millones para agregar al roster.

Los Clippers están preparados perfectamente para que Leonard continúe con el programa de administración de carga que lo vio jugar 60 juegos durante la temporada regular 2018-19, manteniéndolo fresco para uno de los mejores playoffs en la historia moderna de la NBA. Harkless y McGruder le dan a los Clippers un par de reemplazos de calibre inicial para Leonard, y la adición de George como co-estrella significa que hay alguien más para llevar la carga de manera ofensiva cuando Leonard esté en la banca.

En este punto, los Clippers parecen más vulnerables en la posición de armador, donde Beverley nunca había jugado más de 71 juegos en una temporada antes de jugar 78 en 2018-19. Tienen a Williams allí, por supuesto, pero prefieren mantenerlo en un papel de reserva. Fue titular solo una vez en toda la temporada pasada.

Clippers están bien construidos para los playoffs

En la moderna postemporada de la NBA, no hay un producto más valioso que un ala capaz de crear su propia ofensiva y de defender múltiples posiciones. Con Kevin Durant al margen luego de una ruptura de Aquiles en las Finales de la NBA, los Clippers ahora tienen posiblemente los dos mejores jugadores de este tipo en la liga.

El valor de Leonard es obvio a raíz de los playoffs de 2019, pero es fácil de olvidar ahora, luego de una salida anticipada de la postemporada, lo bueno que fue George la temporada pasada, cuando terminó tercero en la votación del JMV. George y Leonard calificaron de manera idéntica en el componente por minuto de la métrica de mi jugador sobre el jugador de reemplazo (WARP), con George mucho más valioso durante la temporada regular porque jugó 800 minutos más. Eso sucedió a pesar de que un desvanecimiento en el segundo tiempo estuvo relacionado con las lesiones en el hombro de George, lo que le hizo someterse a una cirugía en ambos hombros este verano (se espera que sea reevaluado alrededor del inicio del campo de entrenamiento).

Con George y Leonard, quienes han sido seleccionados para el Primer Equipo Defensivo, los Clippers pueden coincidir con las dos mejores opciones de ala o en cualquier equipo. Y en Beverley, otro exjugador de primer equipo Todos Defensivos, los Clippers también tienen un defensor de bulldog en la pelota. Como resultado, a pesar de la falta de protección del aro, los Clippers deberían poder armar una defensa de élite.

En el otro extremo de la duela, los Clippers tendrán tiradores en cuatro posiciones. El porcentaje más bajo de triples en la carrera de los cuatro no centros en la alineación inicial proyectada que presenté es George con un 37.8%. Eso le dará a George y Leonard un montón de espacio para operar uno a uno y proporcionará un espacio de piso sólido para los pick-and-roll que involucren a los centros de no disparadores de los Clippers.

Súmalo y los Clippers son claramente favoritos fuera de la Conferencia Oeste para llegar a las Finales de la NBA. Incluso si los Lakers cuentan con un poco más de poder estelar de alta gama con Anthony Davis y LeBron James, su talento de apoyo no se acerca al nivel de lo que los Clippers tienen para ofrecer. La partida de Leonard debilita la cima de la Conferencia del Este, y en este punto yo también tomaría a los Clippers sobre los Milwaukee Bucks y los Philadelphia 76ers.

¿Un pivot encabezará a Toronto?

La suposición prevaleciente cuando los Raptors intercambiaron por Leonard —con el conocimiento que podría irse este verano— era que la franquicia buscaría competir un año con él y luego cambiar de dirección.

Ganar un campeonato puede haber cambiado esos planes. Aunque Toronto ha perdido dos titulares en Danny Green y Leonard, el resto del núcleo del campeonato del equipo sigue bajo contrato.

Sin embargo, para el verano de 2020, podremos ver un rosters de Raptors de aspecto diferente. Los veteranos Marc Gasol, Serge Ibaka y Kyle Lowry serán agentes libres en ese momento, y es probable que Toronto gire a un foco en torno a un núcleo joven liderado por el jugador más mejorado Pascal Siakam. Siakam será un agente libre restringido el próximo verano si los Raptors no acuerdan una extensión del contrato antes del 31 de octubre, pero su capacidad máxima sería de solo $7 millones. Eso significa que Toronto podría tener 65 millones de dólares en espacio para construir alrededor de un núcleo de Siakam, el alero OG Anunoby y base Fred VanVleet (que también será un agente libre sin restricciones).

La partida de Kawhi después de una temporada con los Raptors significa que pasará a ser el mejor alquiler en la historia de la NBA, tras llevar a Toronto al primer campeonato del equipo y haber ganado el JMV de las Finales. Teniendo en cuenta lo que lograron los Raptors, no hay razón para lamentarse por haber adquirido a Leonard a pesar de la decepción de su partida.

Lakers recurren al resto de los jugadores

La espera por la decisión de Leonard resultó costosa para los Lakers, quienes se perdieron en el nivel superior de agentes libres y gran parte del segundo nivel también. La única ventaja de que Leonard se uniera a los Clippers, un rival de la ciudad y que no regrese a Toronto, dejó a Green a disposición de los Lakers, quienes se lanzaron rápidamente con un acuerdo de dos años y 30 millones de dólares que representa una gran parte de sus aproximadamente $32 millones en el espacio salarial —que debe usarse antes de que se complete el intercambio de Anthony Davis para que no desaparezca una parte—.

En las horas posteriores a la decisión de Leonard, los Lakers también llegaron a un acuerdo con dos agentes libres que regresaron. El escolta Kentavious Caldwell-Pope llegó a un acuerdo por dos años y $16 millones, y el centro JaVale McGee regresó por dos años y $8.2 millones que podría ejecutarse utilizando la excepción de nivel medio si fuera necesario. Eso deja al armador como la gran necesidad de los Lakers. Trajeron de vuelta al armador titular Rajon Rondo, y firmaron al agente libre DeMarcus Cousins.

Con $ 11.5 millones en espacio salarial restante para usar, suponiendo que McGee vuelva a firmar con la excepción, los Lakers podrían tener suficiente dinero disponible para agregar otra ala, con Justin Holiday como la mejor opción de 3 y D.