¿Kawhi o Giannis? Una pregunta, muchas respuestas

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Alrededor de la NBA: Duplas que meten miedo (1:33)

Las duplas se ponen de moda con las estrellas más altas del firmamento: LeBron y Anthony Davis en LA; Leonard y Paul George con los Clippers; Kyrie Irving y Kevin Durant en Brooklyn y Westbrook y James Harden en Houston. (1:33)

¿Quién es el mejor jugador en la NBA?

Después de una temporada que le hizo merecedor del premio al Más Valioso, el alero de los Milwaukee Bucks Giannis Antetokounmpo fue elegido número 1 del NBArank previo a la temporada 2019.20. El Más Valioso de las Finales, el exmiembro de los Toronto Raptors Kawhi Leonard lo escolta en el número 2.

¿Cuál es el mejor argumento a favor de cada jugador para ocupar la primera posición? Y, ¿cómo podría entrar LeBron James en este debate a sus 34 años?

El grupo ESPN Hoop Collective, conformado por Brian Windhorst, Jackie MacMullan y Kirk Goldsberry debaten esas interrogantes, con una pequeña ayuda de Kevin Pelton. Pueden ver la discusión en su totalidad en el canal de YouTube de ESPN.

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La siguiente transcripción ha sido editada para fines de claridad y longitud.

Más: NBArank 50-31 | 30-11 | 10-1

¿A quién eliges: Giannis o Kawhi?

Windhorst: Estuve pensando. Estamos en 2019. No es 2016. Ni 2012. Ha amanecido un nuevo día en la NBA.

McMullan: Muy bien.

Windhorst: ¿Quién es el mejor jugador en la NBA?

McMullan: Kawhi Leonard.

Goldsberry: No, Jackie. Respuesta incorrecta. El mejor jugador en la NBA se llama Giannis Antetokounmpo. Y no hay nadie que particularmente se le acerque.

Hay tres motivos por los cuales la respuesta es Giannis. Número uno: es mejor jugador ofensivo que Kawhi. Número dos: Es mejor jugador defensivo que Kawhi. Y número tres: tiene 24 años y acaba de ganar el premio al Más Valioso.

McMullan: Te concederé lo último. No más.

Pues bien. Analicemos tus puntos, uno por uno. Es mejor jugador ofensivo. ¿De verdad? ¿Estamos seguros de ello? ¿Qué métrica estás utilizando?

Goldsberry: Giannis anotó más puntos. Lo hizo dentro de un promedio más eficiente y es el mejor anotador interior que hemos visto desde que un sujeto llamado Shaquille O'Neal estaba en la cúspide absoluta. Fue líder de liga en puntos en la pintura y sumó más puntos en la pintura desde Shaq en la temporada 2003-04 o en un momento aproximado.

McMullan: Kirk, acabas de pasar toda la mañana diciéndome que los puntos en la pintura ya no importan en la NBA. Hemos pasado una gran cantidad de tiempo hablando con respecto a cómo este deporte se definirá en el perímetro. Y escúchame: yo pienso que Giannis será el mejor jugador. Pero aún no ha llegado a ese punto porque apenas encesta un 25% desde la línea de 3 puntos. Como sabes bien, Kawhi Leonard, uno de tus exjugadores, encesta aproximadamente un 33.3%.

Pero si bien eso es importante, Brian, hablemos de lo que acaba de ocurrir, digamos, el año pasado, específicamente, en el Juego 3 de las Finales de Conferencia. ¿Bien? Los Toronto Raptors están en desventaja, 2-0. Nick Nurse dice: ¿saben qué? Voy a hacer algo al respecto. Voy a poner a Kawhi a marcar a Giannis y Kawhi Leonard demostró entonces por qué es mejor jugador defensivo que Giannis... o quizás, mejor jugador defensivo por encima de todos.
¿Te gustaría saber qué pasó después?

Windhorst: Sí. Recuérdamelo.

McMullan: Bien. En 41 enfrentamientos...

Windhorst: Fue un momento tremendamente importante.

McMullan: Algo así.

En 41 enfrentamientos, Giannis intentó 12 cestas, anotó 4 puntos y tuvo un porcentaje de tiros de campo efectivo (eFG) del 16.7%. Digamos que la balanza se inclinó del otro lado. Ahora bien, a medida que se desarrollaron los acontecimientos, Giannis mejoró un poco con respecto a la marca que le impuso Kawhi, hasta que llegamos al decisivo Juego 6, en el cual debería brillar el mejor jugador. Creo que ahí estamos de acuerdo. Tres cestas, cuatro puntos para el mejor jugador en la NBA a criterio de Kirk.

Goldsberry: Tal como aprendiste en tus días como jugador, el baloncesto es un deporte de equipo. Y los Raptors merecen ser elogiados por armar un excelente equipo para la postemporada que incluyó a Marc Gasol... el campeón del mundo Marc Gasol. Incluyó a Kyle Lowry, al fenomenal defensor Serge Ibaka, Pascal Siakam, un defensor fenomenal; Danny Green, quien es un defensor fenomenal. Hay que darle crédito al entrenador Nick Nurse y a todos esos chicos, que lograron silenciar a Giannis en dicha serie. Nadie merece mayor mérito que Kawhi. Es un defensor maravilloso contra jugadores con el balón en su poder.

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1:08

Alrededor de la NBA: Arranca la temporada con la 'batalla' de Los Angeles

El 22 de octubre, el Staples Center será el escenario del debut de Kawhi Leonard y Paul George con los Clippers y Anthony Davis con los Lakers. Y en Toronto, los Raptors inician la defensa de su título ante New Orleans Pelicans.

Ambas estadísticas me hacen pensar que Giannis es incluso mejor defensor que Kawhi son las siguientes: De un total de 38 jugadores que defendieron al menos 300 disparos frente al aro el año pasado (nos referimos a muchos de los jugadores de mayor estatura en la liga), él tuvo el mejor puntaje de protección del aro. Es el protector del aro número 1 entre los protectores del aro a alto volumen en la NBA. ¡Es alero!

Igualmente, se ubicó en el segundo puesto en rebotes defensivos en la NBA, superando a Andre Drummond y justo por debajo de Joel Embiid. Se supone que este chico es ala-pívot y termina bloqueado cestas y obtiene rebotes. Acuérdense de esto: una parada no es una parada hasta que alguien consigue el rebote. El rebotero es quien termina siendo bien remunerado, dirían algunos.

McMullan: No obstante, yo diré esto; y que conste que no quiero desacreditar a Giannis, porque pienso que es un jugador maravilloso. Pero Mike Budenholzer fue bastante inteligente en su manejo de Giannis. Lo utilizó como un defensor de jugadores sin posesión del balón que terminaba merodeando y protegía el aro, tal como bien lo acabas de describir. Diría entonces que lo hizo, a mi criterio, de forma bastante exitosa; pero eso es un poco más fácil de hacer que marcar a algunos de los mejores jugadores de la liga. Por cierto: ocho de los últimos nueve acreedores del premio al Más Valioso en la NBA han sido aleros, mientras que Kawhi Leonard está marcando rivales por el perímetro.

Ahora bien: el propio Kawhi dijo durante la temporada regular que estaba regresando tras haber sufrido lo que creemos fue una lesión seria. ¿Quién sabe lo que realmente ocurrió en esa situación? Probablemente no estaba al 100% en lo que respecta a su defensiva en la temporada regular. Pero reiteraré lo siguiente: En este momento, para mí el mejor jugador (no estoy hablando de lo que ocurrirá en dos años, porque tu respuesta podría ser la correcta dentro de tres años), yo quiero al jugador en quien puedo confiar cuando el partido está por decidirse, cuando mi temporada está por decidirse, cuando tengo por definir una clasificación a las Finales. Quiero tener a ese hombre defendiendo. Y ese fue el caso de Kawhi.

Windhorst: Pues bien, cuando no sé cuál es la respuesta (y ambos Han presentado argumentos increíbles, me alegra que no tengo que adjudicar esta designación yo solo), acudo al hombre que tiene todas las respuestas. Y ese es Kevin Pelton. Escuchemos lo que él tiene que decir.

Andrew Han: ¡Kevin Pelton! ¡Kevin Pelton! ¿Quién es el mejor jugador en la NBA?

Pelton: Kawhi Leonard. ¿Sabes?, se trata de alguien que te da la mayor probabilidad de ganar el campeonato en este momento. Ustedes lo vieron como un jugador versátil en los playoffs del año pasado.

Han: ¿En serio? Entonces, ¿no es Giannis?

Pelton: Giannis es grandioso. Quiero decir, podría ser Giannis, pero él tiene que demostrarlo en los peldaños más altos de los playoffs. No fue el mismo jugador el año pasado durante las Finales de la Conferencia del Ese. Kawhi fue el mejor jugador en esa serie, ¿no fue así?

McMullan: Estoy aquí, haciendo mi baile de la felicidad. ¿Pueden ver cómo bailo de la felicidad?

Y, ¿qué hay de LeBron?

Windhorst: El señor Pelton ha dado su opinión; ahora bien, ¿merece LeBron James formar parte de la discusión?

McMullan: También recibió votos. Disculpa. Especialmente al tomar en cuenta lo ocurrido el año pasado.

Windhorst: Recuerden que, hace dos años, cuando fue la última ocasión en la cual estuvo plenamente sano, James tuvo la que se podría considerar la mejor incursión en postemporada de su carrera. Y dentro de poco, regresará a las canchas después de haber disfrutado del mayor periodo de descanso que ha tenido desde que se convirtió en jugador profesional de baloncesto.

McMullan: Oh, y le irá bastante bien. Será grandioso. Pero dentro del esquema en el cual se encuentra, creo que será bastante difícil para él poder brillar como lo ha hecho hasta ahora. Quiero decir: por una parte, cuando incorporas a Anthony Davis a un equipo, tienes que aprender a jugar con él presente. Pero Anthony Davis también deberá aprender, simultáneamente, a jugar al lado de LeBron. Habrá una curva de aprendizaje dentro del equipo de Los Angeles Lakers la cual, creo, afectará la productividad de LeBron.

Goldsberry: Permíteme agregar algo más, un cliché del baloncesto probado y comprobado: la mejor habilidad es la disponibilidad. Y diré que esto perjudica tanto a Kawhi como a LeBron. Ambos jugadores se Han ausentado durante periodos significativos en el último par de temporadas... y eso forma parte de la presente discusión. LeBron ha sido la súper estrella más duradera de mi vida, lo cual juega a su favor.

Windhorst: Jugó 82 partidos hace dos años.

McMullan: Lo cual fue un error garrafal.

Windhorst: Aparentemente.

Goldsberry: Con su edad, a los 34, 35 años, es válido preguntarse: muy bien, ¿vamos a volver a ver a un LeBron que juega 82 partidos o vamos a comenzar a ver al LeBron objeto de gestión de carga de trabajo? O, el peor escenario: ¿comenzaremos a ver a un LeBron en desgaste, un LeBron con apoyos ortopédicos, un LeBron con músculos desgarrados?

McMullan: El LeBron Cabernet es mi favorito. Aunque, también diré lo siguiente: Jamás se puede descartar a LeBron, por todos los motivos imaginables. Pero, en lo que respecta a la gestión de carga de trabajo y Kawhi, él y los Clippers ya han expresado que no se limitará a jugar sólo 60 partidos esta temporada. Jugará más. Hubo razones por las cuales él participó en esa cantidad de encuentros en Toronto.

Windhorst: Si se mantiene sano. Eso lo veremos.

MacMillan: ¿No estás siendo un poco sarcástico?

Windhorst: Ahora bien, ¿qué hacemos? Vamos con Kevin Pelton.

McMullan: Reitero, me encanta Pelton.

Goldsberry: Oh, vaya.

Han: Espera, Kevin, ¿qué nos dices de LeBron?

Pelton: Nuevamente, tendrá que demostrar su valía. Tiene 34 años. Nos ha demostrado en el pasado que puede ser un jugador diferente en los playoffs, comparado con la temporada regular. Pero no vimos eso el año pasado porque ni siquiera clasificó a los playoffs.

Goldsberry: Vaya. ¿Tendrá que demostrar su valía?

McMullan: Ese fue un comentario interesante.

Windhorst: Yo me ofendería con lo que acabas de decir.

Goldsberry: La década acaba de terminar. Este chico jugó ocho Finales consecutivas en esta década. Ganó tres Finales, fue tres veces Más Valioso de las Finales vistiendo dos uniformes diferentes, dentro de situaciones muy diferentes. No tiene nada que demostrar.

Windhorst: Pero eso fue en aquél entonces.

Goldsberry: Si hay algo que decir con respecto a LeBron, es que lo ha demostrado todo. Es hora de que LeBron cobre los dividendos.

McMullan: ¡Algo en lo que todos estamos de acuerdo!

Windhorst: Si hay algo que él tiene que demostrar, es que merece ser objeto de la primera parte de esta conversación.

McMullan: Eso lo veremos.

Windhorst: Muy bien. Hora de que se larguen de aquí. No los quiero ver más. Estoy cansado. Se me acabó el tiempo.

McMullan: Y, ¿no tenemos otras cosas por hacer?

Windhorst: Jackie, ¿dónde vas a conseguir ese cabernet?