Llegó el momento de invertir en la línea ofensiva de los Chiefs

Kansas City es uno de cinco equipos que no ha seleccionado a un liniero ofensivo en una de las dos primeras rondas del draft en cinco años

KANSAS CITY -- Brett Veach dijo que contar con una fuerte línea ofensiva es uno de los pilares de su filosofía para la construcción de un equipo de fútbol americano, solamente por detrás del quarterback en términos de importancia.

"Solamente el fútbol americano para principiantes, es obtener a un quarterback y edificar a través de las líneas ofensiva y defensiva", dijo el gerente general de los Kansas City Chiefs. "Nunca llegas a un receso de temporada o draft sin tener al menos en la mente como una de las prioridades invertir continuamente en la línea ofensiva".

Los Chiefs, entre las recientes inversiones financieras realizadas en Chris Jones y Frank Clark, y la selección en el draft de Derrick Nnadi y Khalen Saunders, han realizado un esfuerzo significativo en sumar talento a su línea defensiva desde que Veach se convirtiera en gerente general, en el 2017.

Ellos no han invertido, ni cerca, la misma cantidad de recursos en la línea ofensiva, y quedó de manifiesto el año pasado, Entre los jugadores que renunciaron a la campaña antes del campamento de entrenamiento y las lesiones, los Chiefs debieron buscar al fondo de su orden de plantilla para el fin de temporada para ocupar los huecos de la línea.

El resultado fue una derrota de Super Bowl en la que los Chiefs se vieron frecuentemente abrumados por el frontal defensivo de los Tampa Bay Buccaneers. El quarterback Patrick Mahomes se vio presionado un total de 29 veces por los Bucs, según datos de ESPN Stats & Information, y capturado en tres. Veach describió como "un enorme desafío" para los Chiefs intentar enfrentar a los Bucs con una línea ofensiva que consistió de tres jugadores firmados originalmente por el salario mínimo, uno de ellos salido de waivers y otro reclutado en la séptima ronda.

Los Chiefs fueron el equipo N° 24 en la liga en gasto para linieros ofensivos contra el tope salarial el año pasado, de acuerdo a Spotrac.com. Invirtieron 22,729,795 dólares en sus linieros, que representó un 10.29 por ciento de su tope salarial.

La única contratación con dinero significativo para un liniero desde que Veach se convirtiera en gerente general llegó hace un par de año, cuando los Chiefs extendieron el convenio del tackle Mitchell Schwartz por tres años y unos 24.5 millones de dólares.

Los Chiefs han reclutado a un liniero arriba de la cuarta ronda desde el 2015. Ese fue Lucas Niang, un recluta de tercera ronda del año pasado. No jugó en el 2020 después de optar por marginarse antes del inicio del campamento de entrenamiento.

Los Chiefs son uno de cinco equipos que no seleccionó a un liniero ofensivo en ninguna de las dos primeras rondas a lo largo de los últimos cinco años. Diecinueve equipos seleccionaron al menos a dos linieros en alguna de las dos primeras rondas de esos drafts.

Aparte de Niang, Veach dijo, la oportunidad de reclutar o firmar a un liniero ofensivo con calibre de titular no ha valido el precio.

"No quieres seleccionar a un liniero de quinta ronda en la tercera ronda y quieres que el valor sea representativo del lugar en el que eliges en términos de la ronda", explicó Veach, al justificar por qué los Chiefs no han gastado más recursos en su línea ofensiva. "Diría que mucho tuvo que ver con el lugar donde posiblemente cayeron las selecciones en cada ronda y lo que hubo disponible para nosotros en la agencia libre".

Veach dijo que los Chiefs en 2021 esperan contar con Niang y Laurent Duvernay-Tardif, quien también optó por no jugar la temporada del 2020. Mantiene esperanzas de que los tackles titulares lesionados Eric Fisher y Schwartz también volverán. Ambos se sometieron recientemente a cirugías, Fisher para una rotura del tendón de Aquiles, Schwartz por un problema de espalda.

Los Chiefs contaron con dos linieros que iniciaron, tanto la apertura de temporada regular como el Super Bowl, en el centro Austin Reiter y guardia Andrew Wylie. Reiter tiene programado convertirse en agente libre sin restricciones, y Wylie en un agente libre restringido.

Cuando se le preguntó en torno a si las soluciones para mejorar una línea vendrían desde dentro o el draft y la agencia libre, Veach dijo, "Ciertamente considero que será una combinación de ambas".

"Andrew Wylie ha mostrado que puede jugar a un nivel consistente en la posición de guardia y [Nick] Allegretti dio un paso al frente", dijo Veach. "Estamos ansiosos por tener de vuelta a Niang. Tenemos una buena combinación de jugadores jóvenes que van a seguir mejorando y creemos que nosotros vamos a progresar.

"Ciertamente, nuestro enfoque será traer talento nuevo. Nos gusta el modo en que este draft luce con linieros muy talentosos. Pienso que será una combinación de lo que tenemos en casa y mezclarlo con algo de talento nuevo".

El coach de línea ofensiva, Andy Heck, dijo en la semana del Super Bowl que ansiaba la posibilidad de tener discusiones con Veach en el receso de temporada respecto a lo que requerían los Chiefs para su línea.

"Es una parte importante del proceso", dijo Heck. "Brett nos da nuestras asignaciones en la temporada baja: 'Estos son los chicos a los que queremos que observen, que nos digan lo que piensan de ellos'. Escribimos reportes sobre ellos. Le decimos lo que pensamos y si tenemos la oportunidad de opinar sobre alguien, es muy valioso saber que lo escucha.

"En la línea ofensiva, ellos van a traer a quien vayan a traer, pero la mayoría de chicos, he tenido la posibilidad de opinar. Brett y su grupo hacen un gran trabajo de traer a personas que aman el fútbol americano. Eso es lo N° 1, traer a alguien que ama a lo que se dedica, que desea trabajar, que es duro y que va a ser el mismo chico todos los días. Los tipos que están en mi grupo, no importa quiénes son o de dónde vienen. Vamos a estar listos".