El nuevo formato de la Champions League a partir de la temporada 2024-25

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La UEFA finalmente confirmó cómo será el formato de la Champions League (UCL) a partir de la temporada 2024-25, en la que se convertirá en un torneo conformado por 36 equipos.

Será un cambio dramático con respecto a la competición a la que están acostumbrados los hinchas. Por eso, a continuación presentamos un repaso completo a las implicaciones que estas novedades tendrán dentro del torneo de clubes más importante del fútbol mundial.

¿Por qué ocurre todo esto?

Más partidos es igual a más dinero y los clubes más grandes siempre se llevan el mayor pedazo de la torta de ingresos por derechos de transmisión. Asimismo, los equipos grandes quieren disputar encuentros más relevantes contra sus principales rivales, lo que debería ocurrir en las primeras fases de la Champions.

Entonces, ¿los cambios implican más partidos?

Bajo el plan original propuesto en 2021, el torneo prácticamente duplicaría su tamaño, pasando de un total de 125 encuentros a 225, con cada equipo disputando 10 partidos en fase de grupos.

¿Qué es el "Modelo Suizo"?

En vez de dividir a los equipos en ocho grupos de cuatro, como ocurre actualmente; todos los clubes se ubican dentro de una tabla gigante basada en puntos y luego en la diferencia de goles.

Este formato se basa en el torneo de sistema suizo que se utiliza en el ajedrez, según el cual los equipos no juegan contra el resto. La diferencia clave es que el formato del ajedrez decide cuáles serán los próximos oponentes de un equipo después de cada serie de partidos, mientras que en la Champions League se conocerán todos los fixtures de fase de grupos al inicio de temporada.

Se ha utilizado en otras competiciones futbolísticas con gran cantidad de participantes, incluyendo la competición clasificatoria de la Liga de Campeones CONCACAF donde todos los equipos jugaron cuatro encuentros, pero los resultados formaron parte de una liga conformada por 34 selecciones.

¿Cuántos equipos formarán parte de la nueva Champions?

La cantidad de clubes participantes aumentará, pasando de 32 a 36. El nuevo formato significa que los equipos tendrán garantizado un mínimo de ocho encuentros y la mayoría disputará al menos 10.

¿De dónde vendrán los cuatro equipos extra?

1) El equipo que ocupa el tercer lugar de la tabla de la quinta liga del ranking de la UEFA pasará directamente a fase de grupos (actualmente, dicho club debe jugar dos rondas clasificatorias). Históricamente, esa liga casi siempre ha sido la francesa. Basándonos en las posiciones de la tabla de liga para el 11 de mayo de la presente temporada, el AS Monaco clasificaría a la fase de grupos de la Champions. El sitial de la Ligue 1 en las rondas clasificatorias caería hasta el cuarto de la liga; de ser así, el Rennes ascendería desde la Europa League (UEL) de acuerdo con las actuales posiciones.

2) Un equipo adicional mediante la ruta clasificatoria denominada "Champions Path", en la que participan las ligas situadas fuera de los 10 primeros puestos del Coeficiente por Países de la UEFA. Para dar una idea de quienes se verían beneficiados, los clubes perdedores en la ronda clasificatoria final de la presente temporada fueron Brondby, Dinamo Zagreb, Ferencvaros y Ludogorets Razgrad.

En un momento determinado, este cupo sería otorgado a los campeones con mejor ranking (según el Coeficiente de la UEFA) que no clasificaron automáticamente a fase de grupos. Sin embargo, la UEFA cambió esto para convertirlo en una plaza clasificatoria en vez de hacerla dependiente de los coeficientes, lo que habría beneficiado en la mayoría de las temporadas al Shakhtar Donetsk debido a su alto coeficiente de clubes; no obstante, el coeficiente de la liga ucraniana ha descendido.

3 y 4) Se reservan dos plazas para los dos países con el mayor coeficiente en la actual temporada. En la presente campaña, los clubes en el quinto puesto de la tabla de Premier League y el segundo de la Eredivisie holandesa pasarían directamente a fase de grupos de la Champions. En este momento, esos equipos serían el Tottenham Hotspur y el PSV Eindhoven.

¿Qué pasó con los puestos basados en rendimiento histórico?

Originalmente, se tenía previsto reservar dos puestos para los clubes con el coeficiente UEFA más alto de los últimos cinco años que no lograron clasificar a la Champions League.

Si bien un club tendría que clasificar a competiciones europeas para ser elegible, esto significaba que podían producirse saltos. Por ejemplo, el Manchester United podría terminar octavo en la tabla de Premier League, ganar la FA Cup y ser ascendido a la Champions en base a su coeficiente quinquenal. Por ende, el United saltaría por encima del equipo que quedó quinto en la Premier para así jugar la UCL.

Entonces, se decidió que estos dos cupos "no se alineaban del todo con los valores y el modelo deportivo europeo basado en la solidaridad", para así basar la clasificación en los méritos sobre la cancha.

¿Quiénes se beneficiarán de los dos puestos por coeficiente?

La obtención de un cupo adicional en la Champions por parte de los Países Bajos despertó amplio interés, ya que se trataba de una plaza destinada a un equipo no perteneciente a las "Cinco Grandes" ligas. Sin embargo, se trataría de un caso atípico en la historia.

Si repasamos las cinco temporadas anteriores, Inglaterra y España se llevan 9 de los 10 cupos.

2020-21: Inglaterra España
2019-20: España, Alemania
2018-19: Inglaterra, España
2017-18: Inglaterra, España
2016-17: España, Inglaterra

Los beneficiarios habrían sido el Villarreal (en tres ocasiones), Arsenal (dos), Bayer Leverkusen, Chelsea, Getafe, Leicester City y Real Sociedad.

La Eredivisie holandesa se benefició esta temporada al contar con tres clubes en fase de grupos de la Europa Conference League (UECL), y todos avanzaron. El Feyenoord Rotterdam clasificó a la final, suficiente para que los holandeses ocupen el segundo puesto en la tabla de coeficientes. Sin embargo, los puestos 1, 3, 4, 5 y 6 son acaparados por las Cinco Grandes, lo que demuestra que se requiere hacer un gran esfuerzo para ocupar uno de los dos primeros lugares.

En las cinco temporadas previas a la implantación de la UECL, los holandeses han terminado en los puestos 5, 8, 7, 29 y 9 de la tabla de coeficientes.

Si un país obtiene un cupo por coeficientes, eso representa un equipo adicional presente en competiciones europeas. Por ejemplo, la Premier League obtendría ocho plazas, con un puesto menos en competiciones distintas a la Champions:

Champions League: 1-5
Europa League: 6, campeón de la FA Cup
Europa Conference League: Campeón de la Carabao Cup

Si los campeones de Copa quedan entre los seis primeros, los cupos podrían caer hasta el séptimo y octavo de la tabla.

Esto también significa que se haría técnicamente posible la clasificación de 11 clubes; o sea, prácticamente la mitad de la Premier League; los siete equipos que clasifican por rendimiento en torneos domésticos, el cupo por coeficientes y los tres dueños de títulos europeos (de no clasificar por ruta doméstica).

¿Es el sistema de coeficientes anuales mejor que la elección por rendimiento histórico?

Tiene sus pros y sus contras.

Por un lado, el plan original recompensaba a los equipos que habían jugado bien en Europa durante un periodo de cinco años. Creaba una red de seguridad, que bien podría haber dado a un club grande de la talla del Manchester United una ruta de acceso a la Champions.

Durante los últimos años, el Benfica (en dos ocasiones), Arsenal, AS Roma, Chelsea, FC Porto, Napoli y el Shakhtar Donetsk habrían obtenido un cupo gracias al plan original. Arsenal, Chelsea y Napoli se verían beneficiados por ambos sistemas.

Otros argumentan que el nuevo plan permite que clubes más pequeños se beneficien del rendimiento de otros. ¿Por qué el Getafe, Leicester y la Real Sociedad deben obtener una plaza en Champions quedando quintos en sus ligas, solo porque el resto de los equipos de su circuito tuvieron buen desempeño en Europa en una temporada en particular?

¿Cómo se decidirán los fixtures?

Se espera que la UEFA conforme cuatro notes con nueve equipos, que casi con toda certeza se basarán en el coeficiente de clubes quinquenal. Cada equipo jugará contra dos rivales de cada bote (uno de local, otro de visitante) para crear un fixture con ocho partidos de fortaleza más o menos similar.

Se crearán más "partidazos" por los equipos que conforman los primeros botes enfrentándose entre ellos, lo que era imposible dentro del sistema actual.

Por ejemplo, los equipos del Bote 1 se enfrentarían a dos otros clubes de los Botes 1, 2, 3 y 4. Se mantiene la prohibición de partidos de fase de grupos entre equipos de la misma asociación.

Así se verían los botes basándonos en un formato de Champions League con 36 equipos, utilizando el nuevo sistema y las tablas finales de la campaña anterior de las ligas del Viejo Continente.

Bote 1: Chelsea, Villarreal, Atlético de Madrid, Manchester City, Inter de Milán, Bayern Múnich, Lille, Sporting CP, Real Madrid

Bote 2: Barcelona, Juventus, Manchester United, Paris Saint-Germain, Liverpool, Sevilla, Borussia Dortmund, FC Porto, Ajax

Bote 3: Shakhtar Donetsk, Lyon, RB Leipzig, FC Salzburgo, Benfica, Atalanta, Zenit San Petersburgo, Besiktas, Dynamo Kiev

Bote 4: Dinamo Zagreb, Club Brujas, Young Boys, Leicester City, AC Milan, Real Sociedad, Malmo, VfL Wolfsburgo, Sheriff Tiraspol

Por ende, el Manchester City en su condición de campeón de Premier League podría tener un fixture según el "Modelo Suizo" conformado por: Atlético de Madrid, Bayern Múnich, Juventus, Paris Saint-Germain, Benfica, FC Salzburgo, Young Boys, Sheriff Tiraspol.

¿Quiénes clasificarían a las eliminatorias?

Los ocho primeros pasarían directamente a octavos de final y serán sembrados del sorteo. Los clubes que ocupen los puestos entre el 9 y 24 se enfrentarán en encuentros de ida y vuelta, cuyos ganadores avanzarán como equipos sin sembrar mientras que los perdedores caerán eliminados. No habrá descensos a las eliminatorias de Europa League a partir de la temporada 2024-25. Los clubes que se ubiquen entre los puestos 25 y 36 quedarán inmediatamente eliminados de Europa.

Esto significa que el equipo que se ubique en el puesto 24 de la fase de grupos, un sitial suficiente para un cupo sin sembrar en Europa League bajo el sistema actual tiene probabilidades de avanzar hasta coronarse Campeón de Europa.

La competición volverá al formato tradicional a partir de la fase de octavos de final.

¿Qué hay de la Europa League y la Conference League?

Ambas competiciones también pasarán a definirse mediante el Modelo Suizo desde 2024, y su tamaño se incrementará de 32 a 36 equipos participantes.

Se jugarán ocho encuentros de fase de grupos en Europa League y solo seis en la Europa Conference League.

De nuevo habrá eliminatorias para avanzar a octavos de final, pero tampoco habrá descenso para los perdedores en Europa League y Europa Conference League.

Esta es una buena noticia para los equipos que jugaron la fase de grupos. Uno de los cuatro semifinalistas de Europa League descendió de la Champions, y dos de los cuatro mejores de la Europa Conference League disputaron la fase de grupos de Europa League.