Carabao Cup: ¿Arsenal sorprenderá a Manchester City? ¿Everton podría superar a United?

El técnico de Arsenal, Mikel Arteta, intenta enderezar una pésima temporada con un triunfo sobre Manchester City en los cuartos de final de la Carabao Cup. EPA/Jon Super

Intercalados entre todos los partidos festivos de Inglaterra se encuentran los cuartos de final de la Carabao Cup. Cuatro de los "Seis Grandes" habituales de la Premier League están en acción: Arsenal juega de local contra Manchester City, mientras que el Everton de Carlo Ancelotti intentará continuar su gradual surgimiento con un triunfo sobre un renacido Manchester United.

El Tottenham Hotspur de José Mourinho viaja a Stoke, mientras que Brentford da la bienvenida a Newcastle United en el oeste de Londres.

Ésta es nuestra previa de los cuartos de final:

Brentford vs. Newcastle, martes a las 12.30 p.m. ET, en vivo por ESPN+ en EEUU

Los finalistas perdedores en los playoffs de la Championship la temporada pasada atravesaron su clásica reorganización de temporada baja, cuando los peces gordos se llevan a sus mejores talentos. Ollie Watkins (Aston Villa) y Said Benrahma (West Ham) se fueron a la Premier League durante el verano, pero gracias a la excelente planificación de Brentford, la transición a esta campaña ha sido impecable. Lleva un invicto de 13 partidos y superó a Reading 3-1 el fin de semana para ubicarse en el cuarto lugar de la Championship, mientras que Bryan Mbuemo parece haber encontrado su mejor nivel con un doblete.

Las estrategias de reclutamiento y análisis de Brentford --incorpora talento joven directo a la B, tras deshacerse de la academia-- han sacado miradas de envidia de equipos más importantes, y el club parece capaz de jugar por encima de sus capacidades. Si bien Watkins está jugando a la altura de su valor de £27m en la Premier League con Villa, su reemplazante Ivan Toney --fichado de Peterborough por £5m más complementos-- ha llenado sus magnos zapatos con aplomo. Suma 16 goles esta campaña y espera dejar su marca en Newcastle, un club donde pasó cuatro temporadas, pero solamente jugó 21 minutos de chico.

La estrategia de reclutamiento de Newcastle parece un poco más descuidada, y mientras que Brentford disfruta de una relativa calma en la dirigencia, los Magpies parecen estar atrapados en un ciclo de especulación y tomas de posición en términos de propiedad y dirección a largo plazo. El sábado empataron a un gol con Fulham, en un partido que continuó con la polémica del VAR, y está 12º en la Premier League.

Nada fantástico, pero es testimonio de que el DT Steve Bruce ha logrado mantener el barco alejado de las aguas turbulentas en plena tormenta política detrás de escena y el brote de COVID-19 en el club. Newcastle no tiene definido quién estará en condiciones de jugar como defensor central, pero Bruce debería ver con optimismo la posibilidad de llegar a las semifinales.

Arsenal vs. Man City, martes a las 3 p.m. ET, en vivo por ESPN+ en EEUU y por ESPN en Latinoamérica

Cuando estos dos equipos se enfrentaron por última vez en una copa, Arsenal estaba disfrutando la calidez del optimismo bajo su nuevo DT Mikel Arteta. Arsenal eliminó al City de Pep Guardiola de las semifinales de la FA Cup en julio y terminó ganando el trofeo, lo cual se consideró como el primer gran paso en la revolución de Arteta. Pero si avanzamos cuatro meses, Arsenal se hundió al 15to puesto de la tabla de la Premier League. Su último triunfo fue el 1ro. de noviembre.

Arteta ahora es el favorito a convertirse en el próximo DT despedido, aunque parece que el club va a apoyarlo a pesar de la derrota por 2-1 en Everton el sábado, que dejó a Arsenal cerca de la zona de descenso. Arteta aprovechará la Carabao Cup como una oportunidad para hacer algunos cambios, pero no esperen ver al capitán Pierre-Emerick Aubameyang en acción dado que se está recuperando de una lesión en el gemelo. El DT también ha hecho todo lo posible por rebajar las expectativas de que el delantero de 19 años Gabriel Martinelli se convierta en el salvador de Arsenal, aunque los fans de los Gunners necesitan hinchar por algo en este momento.

Las cosas tampoco son fáciles en City, dado que el club está séptimo en la liga. Sin embargo, ahora que Pep Guardiola tiene un nuevo acuerdo hay mucha más certidumbre en el Etihad que en el Emirates. La defensa ha sido sólida (cedieron 12 goles en la liga, el número más bajo entre los 20 equipos) de modo que Guardiola podría usar este partido como una oportunidad para darle un poco de tiempo de juego a Aymeric Laporte, mientras que Ruben Dias y John Stones son la nueva dupla preferida en la defensa central. Pero, al igual que Arsenal, siguen buscando la manera de resolver sus dificultades para convertir.

City venció a Southampton 1-0 el sábado sin un centro delantero reconocido en el equipo, con Sergio Agüero y Gabriel Jesús lesionados, pero Guardiola reconoce que es poco probable que logren fortalecer al equipo en este sentido en enero. Considerando que la liga se está escapando de sus manos, Guardiola seguramente se tomará este partido en serio y presentará un equipo fuerte para echar sal en las heridas de su exasistente, Arteta.

Stoke City vs. Tottenham Hotspur, miércoles a las 12.30 p.m. ET, en vivo por ESPN+ en EEUU

¿Éste finalmente será el partido en el que veamos al verdadero Gareth Bale? Su regreso a Tottenham de Real Madrid este verano fue recibido con bombos y platillos, pero le ha costado encontrar estabilidad e intentó cubrir una serie de roles diferentes adelante cuando entró en el entretiempo de la derrota por 2-0 ante Leicester el domingo.

Bale debería ser titular, pero será fascinante ver lo que el DT José Mourinho hace con el resto de los puestos. El futuro de Dele Alli permanece incierto y, a pesar de no haber llegado al banco contra Leicester aunque se permitieron nueve suplentes, el mediocampista podría tener su oportunidad contra Stoke. Otros jugadores que también podrían participar son Harry Winks, el delantero en préstamo Carlos Vinicius, el defensor Joe Rodon y el arquero suplente Joe Hart. Mourinho se ha inclinado por una alineación relativamente establecida esta campaña, pero ésta es una buena oportunidad para que los marginados dejen su marca.

Stoke está séptimo en el Championship pero, aunque Michael O'Neill está haciendo un trabajo magnífico en el bet365 Stadium, tienen un verdadero problema en el arco dado que Joe Bursik no es elegible y Adam Davies, Angus Gunn, Niki Maenpaa y Nathan Broome están lesionados. Será el veterano Andy Lonergan, de 37 años, fichado como agente libre, o el debutante de 19 años Blondy Nna Noukeu quien abra contra los Spurs, aunque el club ha tenido una notable trayectoria manteniendo su arco en cero este año, 23 veces en 46 partidos.

Stoke también ha sufrido el golpe de perder a su estelar delantero Tyrese Campbell, posiblemente por el resto de la temporada, por una lesión de rodilla. Se suma a una extensa lista de lesionados, pero O'Neill encontró consuelo en la presencia de Joe Allen en los entrenamientos, mientras que la ex estrella de Chelsea, John Obi Mikel, también está cerca de volver. Es poco probable que jueguen, pero dada la larga lista de ausentes de Stoke, si logran vencer a Spurs será toda una hazaña.

Everton vs. Manchester United, miércoles a las 3 p.m. ET, en vivo por ESPN+ en EEUU y por ESPN2 en Latinoamérica

Cuando Carlo Ancelotti reemplazó a Marco Silva en Everton hace casi un año, estaban en zona de descenso. Hoy son candidatos al título con ocho triunfos en 14 partidos, a cinco puntos de la punta. Tiene al delantero Dominic Calvert-Lewin rindiendo al máximo --lo considera como la versión de Everton del gran Pipo Inzaghi-- mientras que sus fichajes de verano --Allan, Abdoulaye Doucoure, James Rodríguez y Ben Godfrey-- se han adaptado bien a la vida en Goodison Park. Rodríguez jugaría contra United tras recuperarse de una lesión, y el equipo sabe muy bien lo que este partido significa para Ancelotti.

El italiano necesita ganar; su último título importante llegó en la Bundesliga con Bayern Munich en abril de 2017. Pero con 20 títulos como DT, ganar es una habilidad que corre por sus venas y sabe lo que hace falta para triunfar. En este matrimonio tan inesperado, Everton también espera cortar su sequía de trofeos: han pasado 25 largos años desde la última vez que ganó la FA Cup en 1995... contra Manchester United.

Mientras tanto, United llegará a Goodison Park luego de un notable triunfo por 6-2 sobre Leeds el domingo, partido que tuvo 43 remates al arco. El conjunto de Ole Gunnar Solskjaer ha sido impredecible esta temporada, pero está tercero en la Premier League y seguramente llegue con optimismo al partido contra Everton luego de su triunfo por 3-1 en la liga en noviembre.

Este partido cae en el medio de una carrera posiblemente decisiva para United esta campaña, con Leicester, Wolves y Aston Villa en espera, pero Solskjaer igualmente presentará un equipo fuerte el miércoles. Dean Henderson podría volver a salir de titular en el arco, y jugadores de la talla de Edinson Cavani, Paul Pogba, Brandan Williams, Alex Telles, Mason Greenwood y Donny van de Beek deberían estar presentes.