Grupo por grupo: ¿Qué podemos esperar de la UEFA Champions League 2021/22?

La Champions tendrá grandes partidos en la fase de grupos ESPN.com

Una nueva edición de la UEFA Champions League dará inicio el próximo martes 14 de septiembre con los primeros encuentros de la fase de grupos, en los que se medirán los equipos del más alto nivel del continente. De favoritos a posibles revelaciones, un repaso por lo más destacado de cada grupo del certamen.

GRUPO A

Manchester City (ING)

París Saint Germain (FRA)

Leipzig (ALE)

Club Brujas (BEL)

En este grupo está quizás el emparejamiento más esperado entre el Manchester City y el PSG. El equipo de Guardiola, un león herido tras la derrota en la final de la edición pasada ante el Chelsea, es uno de los claros favoritos a avanzar. Enfrente tiene al indiscutiblemente favorito absoluto a levantar el trofeo, el equipo de la capital francesa, que quiere cumplirle el sueño a sus nuevos hinchas y a los jeques cataríes y levantar por fin la anhelada Orejona, un sueño trunco desde la adquisición del club en 2012 y que estuvo cerca de alcanzarlo en la final del 2019/20, cuando fue superado por el Bayern Munich.

Tanto el City como el PSG son los favoritos absolutos a avanzar a la fase final, pero el RB Leipzig no es un rival menor, ya que terminó segundo en la Bundesliga (por detrás del casi imbatible Bayern) y tiene un equipo interesante para hacerle partido a ambos. Por último, el Brujas es el campeón de Bélgica, pero no tuvo la mejor de las suertes en el sorteo y la tendrá difícil para clasificar tercero y meterse, aunque sea, en la UEFA Europa League.

GRUPO B

Atlético Madrid (ESP)

Liverpool (ING)

Porto (POR)

Milan (ITA)

El grupo de la muerte, tal como lo definieron los aficionados del fútbol, contará con un Atlético Madrid recargado, que además de haber sido campeón del fútbol español trajo varias figuras para revertir su imagen europea y dar pelea. El Colchonero incorporó a un viejo conocido: Antoine Griezmann (Barcelona), pero además sumó al campeón de América Rodrigo de Paul (Udinese) y al brasileño Matheus Cunha (Hertha Berlín), entre otros, para darle más frescura al ataque. El Liverpool, en cambio, llega nostálgico de sus mejores momentos con Klopp y buscará recuperarlos con un plantel y equipo que sale casi de memoria.

Porto y Milan están uno o dos escalones por debajo, pero obligados a dar pelea en todos los encuentros. El equipo luso tiene un plantel experiente con varios prospectos latinoamericanos a tener en cuenta: Luis Díaz (Colombia), de gran Copa América, Jesús "Tecatito" Corona (México), Mateus Uribe (Colombia) y en defensa el incansable Pepe (38 años) y Agustín Marchesín (Argentina).

El equipo italiano, por su parte, regresa a la UEFA Champions League después de varios años de ausencia. La última edición que disputó fue la 2013/14, en la cual fue eliminado por Atlético Madrid en octavos de final. El Rossoneri, en un lento proceso de construcción tras una crisis que lo borró del mapa y bajo la conducción de Stefano Pioli, finalizó segundo en Serie A y buscará dar el batacazo de la mano del eterno Ibrahimovic en ofensiva y el croata Ante Rebić, ahora acompañados por el francés Olivier Giroud, flamante incorporación. Su baja más sorpresiva fue la del arquero Gianluigi Donnarumma, quien se fue libre al PSG este último período de pases.

GRUPO C

Sporting de Lisboa (POR)

Borussia Dortmund (ALE)

Ajax (NED)

Besiktas (TUR)

Un grupo sin equipos descollantes, pero destacados en sus ligas hace un tiempo considerable. Sporting de Lisboa viene de ser bicampeón en el fútbol portugués desbancando por segundo año consecutivo a Porto y Benfica y solo perdió un encuentro en la temporada pasada antes de levantar el trofeo de campeón. Borussia Dortmund, con un delantero top como el noruego Erlin Haaland y un plantel que conjuga muy bien jugadores jóvenes con mucho por crecer y otros de experiencia (Mats Hummels, Marco Reus, Axel Witsel y Marcel Schmelzer son prueba de ello) se sitúa como favorito para alcanzar los octavos de final.

Por otro lado, el Ajax, bicampeón del fútbol neerlandés, tiene la difícil tarea de trasladar sus buenas actuaciones en lo local a lo internacional, donde no avanza a octavos de final desde la edición de 2018/19.

En cuanto a Besiktas, quien se quedó con la Superliga turca por sobre Galatasaray en la última fecha, quiere dejar atrás su mala Champions anterior, donde no logró ingresar a la fase de grupos y fue eliminado en una ronda clasificatoria. En un grupo tan parejo, entrar a la UEFA Europa League no sería un mal resultado para el club.

GRUPO D

Inter de Milán (ITA)

Real Madrid (ESP)

Shakhtar Donetsk (UKR)

Sheriff (MOL)

Este emparejamiento es quizás el más claro en cuanto a nivel: dos equipos con chances de pelear el torneo y que deberían avanzar sin problemas a octavos (Inter y Real Madrid), uno que daría pelea en Europa League (Shakhtar) y uno varios escalones por debajo (Sheriff).

El Neroazzurro y el Merengue tienen planteles bastante completos, aunque distintos. El equipo italiano, sin embargo, sufrió la partida de su estrella, Romelu Lukaku (se fue al Chelsea) e incorporó al veterano bosnio Edin Džeko (35 años) a cambio. De todas maneras, tiene el talento sudamericano de Lautaro Martínez en ofensiva junto a Alexis Sánchez y Joaquín Correa (además del juvenil uruguayo Martín Satriano, promesa del club). Otra baja fundamental fue la de Achraf Hakimi, quien fue sumado por el poderoso PSG a su equipo de estrellas.

Real Madrid tiene un plantel "orgánico", con jugadores que saben lo que tienen que hacer y lo hacen, bajo las órdenes de Zinedine Zidane. El malgusto del club fue no haber logrado la incorporación de Mbappé en este mercado de pases, un jugador que por su desequilibrio individual hubiera sido la frutilla del postre para el Merengue. De todas maneras, tiene un plantel con nombres de mucha experiencia, que se repiten año a año: Marcelo, Toni Kroos, Luka Modric, Karim Benzema y Gareth Bale (salvo por su breve salida al Tottenham).

Shakhtar, vicecampeón en Ucrania, promete buen fútbol, pelota al piso y posesión con el sello de Roberto De Zerbi, artífice del crecimiento de Sassuolo en el fútbol italiano, pero está muy lejos en cuanto a nombres del Madrid y del Inter.

El Sheriff de Moldavia, por último, ya hizo historia: es la primera vez que disputará la fase de grupos de la Champions, tras haber vencido al Alashkert Football Club armenio, al Estrella Roja de Belgrado, y al Dinamo Zagreb en las fases previas.

GRUPO E

Bayern Múnich (ALE)

Barcelona (ESP)

Benfica (POR)

Dinamo Kiev (UCR)

En el Grupo E Bayern Munich es el equipo favorito a avanzar en primer lugar, con un plantel que mantiene a lo largo del tiempo y refuerza con nombres importantes para añadirle a su juego de intensidad, verticalidad y un big data minucioso analizado por el DT Julian Nagelsmann. A los históricos nombres que ya conocemos que nutren a la Selección de Alemania, les sumó al destacado defensor francés Dayot Upamecano y al mediocampista Marcel Sabitzer, ambos del Leipzig.

Barcelona, con un plantel muy diezmado porque perdió al mayor ídolo de su historia, Lionel Messi, además de tener que liberar a otros de sus valores más importantes como Antoine Griezmann y Miralem Pjanić,deberá reconstruirse esta temporada con nombres nuevos como los de Memphis Depay, Luuk de Jong y Sergio "Kun" Agüero, pero suplir la baja del mejor no será tarea fácil (sino imposible) para Ronald Koeman.

El Benfica de Jorge Jesus. tercero en la liga portuguesa la temporada pasada, y el Dinamo Kiev, campeón de Ucrania, pelearán por dar el batacazo y desbancar al Barcelona o meterse en la UEFA Europa League.

GRUPO F

Villarreal (ESP)

Manchester United (ING)

Atalanta (ITA)

Young Boys (SUI)

Un emparejamiento más complicado del que parece: tanto Villarreal como Manchester United y Atalanta pueden pelear por los dos puestos para ubicarse entre los dieciséis mejores. El Young Boys suizo deberá luchar por un lugar en Europa League, pero tendrá difícil cualquiera de sus aspiraciones.

Villarreal viene de ser campeón de la Europa League frente al mismo United, en una final tremendamente pareja que dio ganador al Submarino Amarillo por penales. El equipo de Emery viene manteniendo una línea y tiene grandes chances de avanzar en un grupo difícil, a pesar de que los Red Devils son los favoritos por el interesante plantel que conformaron.

Los dirigidos por Ole Gunnar Solskjær fueron juntando de a poco nombres considerables, que lo llevaron a culminar segundo en la pasada Premier League por detrás del City. A ese plantel le sumaron nada más ni nada menos que los nombres de Cristiano Ronaldo, Jadon Sancho y Raphaël Varane, como para volver a pisar fuerte en Champions. Del manejo del plantel del DT y la conjugación de grandes nombres dependerá el éxito deportivo, pero variantes no le faltan para pelear en todos los frentes.

Por otro lado, Atalanta y el marcado estilo de Gian Piero Gasperini quieren volver a estar en la conversación y superar su mejor marca en Champions, alcanzada en la edición pasada (cuartos de final).

GRUPO G

Lille (FRA)

Sevilla (ESP)

RB Salzburgo (AUT)

Wolfsburgo (ALE)

Lille, pero sobre todo Sevilla, son dos equipos que buscan dar qué hablar en esta Champions. El primero es el campeón francés, que le arrebató la Ligue 1 nada más ni nada menos que al PSG la temporada pasada, cortándole una racha de tres campeonatos consecutivos, y a quien también venció en la Supercopa de Francia a comienzos de la actual. Su principal obstáculo fue el cambio de entrenador de la anterior temporada a esta, tras la firma de Christophe Galtier en Niza y la asunción de Jocelyn Gourvennec a cargo del plantel principal, además de la venta de varios jugadores.

RB Salzburgo, por su parte, es el dominador absoluto en el fútbol austríaco tras haber cosechado su octavo título consecutivo, pero en Champions jamás logró pasar la fase de grupos, hito que buscará nuevamente en esta edición. Wolfsburgo, sin nombres descollantes, llegó a la fase de grupos tras haber finalizado cuarto en la Bundesliga y jugará por tercera vez el certamen.

GRUPO H

Chelsea (ING)

Juventus (ITA)

Zenit San Petersburgo (RUS)

Malmo (SUE)

En el último grupo del bolillero, Chelsea es el gran favorito a avanzar sin preocupaciones en el primer lugar seguido por la Juve. El actual campeón no solo mantuvo a su plantel casi en su totalidad sino que lo reforzó con pesos pesados como Romelo Lukaku (Inter) y Saúl Ñíguez (Atlético Madrid). Juventus, el otro favorito, tiene un plantel consolidado pero le falta su as de espadas: CR7. El portugués abandonó el club para incorporarse al Manchester United y dejó a La Vecchia Signora sin un jugador que lo salvó en varios encuentros que le presentaron dificultades. La incorporación más resonante fue la de Moise Kean, un exjuvenil del club que llega luego de un buen paso por PSG para aportar la cuota goleadora vacante que deja Cristiano.

Zenit, tricampeón de Rusia, es el favorito a quedarse con el tercer lugar y avanzar a la Europa League por sobre el Malmö, campeón de Suecia, que regresa a la competición tras dos años de ausencia.