El cambio radical de formato de la Champions League al estilo tenis

En el nuevo formato, enfrentamientos entre clubes de un mismo país se eliminará después de la fase de grupos, lo que significa que Barcelona y Real Madrid, o Liverpool y Manchester City, podrían enfrentarse en las primeras rondas eliminatorias.

Las rondas eliminatorias de la Champions League están preparadas para cambios sísmicos que cambiarán por completo la competencia, dijeron las fuentes a ESPN.

Los cambios imitarán el formato de los torneos de tenis Grand Slam y se introducirían a partir de la temporada 2024-25. Enfrentamientos entre clubes de un mismo país se eliminará después de la fase de grupos, lo que significa que Barcelona y Real Madrid, o Liverpool y Manchester City, podrían enfrentarse en las primeras rondas eliminatorias.

Las fuentes de ESPN han revelado que los 24 clubes que avancen a las etapas eliminatorias de la competencia tendrán su camino directo hasta los sembrados finales y el sorteo previo, en gran medida en función de la clasificación de su grupo, al igual que las estrellas del tenis como Roger Federer y Novak Djokovic en torneos como Wimbledon.

Los dos mejores equipos de la fase de grupos no podrán enfrentarse en las rondas eliminatorias hasta la final, ya que estarán en lados opuestos del cuadro.

Todo es parte de una renovación que empezará a partir de la temporada 2024-25, ampliada de 32 a 36 equipos como una tabla de liga "estilo suizo" en lugar de grupos de cuatro equipos. Las fuentes le han dicho a ESPN que la UEFA aún tiene que ratificar este nuevo formato para las rondas eliminatorias, pero se inclinan por implementar el formato estilo tenis.

En una desviación importante del sistema existente, las fuentes revelaron a ESPN las características del plan:

- Una tabla final de la fase de grupos de 36 equipos, que clasifica a los equipos del 1 al 24 según su desempeño

- Los equipos que se clasifican del 1 al 8 en esta tabla de la fase de grupos entran en la ronda de 16, al igual que los ganadores de la fase de grupos en el formato actual.

- Los equipos clasificados del 9 al 24 juegan una ronda eliminatoria de desempate para llegar a los octavos de final y los equipos que terminen del 25 al 36 serán eliminados por completo.

- El knockout se dividirá en dos. Los clubes con mejor desempeño en la fase de grupos, clasificados 1 y 2, serán sorteados en posiciones en el extremo opuesto del grupo, por lo que no podrán enfrentarse hasta la final.

- Los equipos clasificados 3 y 4, 5 y 6 y 7 y 8 también se emparejarán y tendrán posiciones establecidas en mitades opuestas del soporte, determinadas por el sorteo.

Aún no se ha tomado una decisión sobre el formato exacto del sorteo de la ronda eliminatoria de los playoffs, aunque los clubes clasificados 9 y 10, 11 y 12, 13 y 14 y 15 y 16 se emparejarán y sortearán en lugares establecidos en mitades opuestas de la llave. Los ocho equipos que pierdan en la ronda eliminatoria de los playoffs serán eliminados de Europa por completo, sin clasificarse octavos de final de la Europa League.

Lo que no es seguro es cómo se sortearían los clasificados del 17 al 24. Una opción es emparejar a estos clubes también, lo que significaría que los rangos 9 y 10 jugarían en el rango 23 o 24, pero la UEFA aún podría optar por un sorteo abierto en esta etapa.

La UEFA necesita encontrar una solución de respaldo en caso de una situación de punto muerto como un enfrentamiento político, por ejemplo, si los clubes rusos son readmitidos y en un camino que los lleva a enfrentarse a un equipo de Ucrania. Los clubes rusos están actualmente vetados de competir en Europa luego de la invasión rusa a Ucrania.

El calendario también se renovará, con la fase de grupos de la Champions jugándose en ocho de los 10 entre semanas reservadas para el fútbol europeo. La Europa League (septiembre) y la Europa Conference League (diciembre) tendrán cada una una serie de juegos independientes en las dos mitades de semana libres.

Las fuentes le dijeron a ESPN que tanto la fase de grupos de la Champions League como la de la Europa League se completarán un mes después, a fines de enero, mientras que la Europa Conference League, que tiene dos partidos menos en la fase de grupos, terminará en diciembre.